Escílax: periplo pionero

“44: La mayor parte de Asia fue explorada por Darío, que deseaba saber más acerca del Indo, que es uno de los dos únicos ríos que producen cocodrilos. Quería saber donde desembocaba el río en el mar y envió un número de hombres, en cuya veracidad podía confiar,  y entre ellos Escílax de Carianda, a navegar río abajo. Ellos partieron de la ciudad de Kaspatyros, en la región llamada Peshawar, y navegaron corriente abajo en dirección hasta el mar. Una vez allí se dirigieron hacia el oeste y después de un viaje de tres meses, alcanzaron el lugar desde el cual el rey de Egipto,  del que hablé anteriormente, mandó a los Fenicios a navegar rodeando África”. Heródoto libro IV.

Excílax de Carianda (griego Σκύλαξ ὁ Καρυανδεύς) fue un explorador y marino, natural de la ciudad de Carianda, en Caria, que vivió en el siglo VI a. C. Fue el primer griego en narrar sus exploraciones desde el punto de vista geográfico y seguramente el autor del primer derrotero o Periplo de esta zona del Mediterráneo. Heródoto lo cita en su Historia IV.

Entre los años 519 y 512 a. C., Escílax fue enviado por el rey persa Darío I a explorar el curso del río Indo. Escílax y sus marinos descendieron río abajo hasta que alcanzaron el mar; luego navegaron por el Océano Índico hasta el Mar Rojo, circunnavegando Arabia. Completaron su viaje en treinta meses. Hecateo de Mileto también menciona este viaje.

Imperio Persa en 490 a.C. (mostrando la expedición de Escílax)

Estrabón nombra a Escílax como un “antiguo escritor”, y lo menciona en tres pasajes, por lo que es de suponer que escribió alguna obra. (Geografía xii.4.8; xiii.1.4 y xiv.2.20)

Se le atribuye un Período de la tierra y un Periplo de las costas fuera de las columnas de Hércules del que se conservan siete fragmentos.

El llamado Periplo de Pseudo-Escílax que data del siglo III a. C. describe un periplo alrededor del Mar Mediterráneo, incluyendo el Mar Negro y las costas de África más allá de las Columnas de Hércules.  Esta obra antigua con instrucciones de navegación marítima tiene el título de Circunnavegación por las tierras habitadas de Europa, Asia y Libia, en su primer párrafo introductorio aparece como autor Escílax de Carianda, aunque quizás sea simplemente una apelación a la autoridad que representa este gran navegante griego al servicio de los persas.

Se atribuye la obra a un recopilador anónimo, de ahí lo de Pseudo-Escílax, un geógrafo bajo el reinado de Filipo II de Macedonia, padre de Alejandro Magno que se habría basado en otra obra anterior y original de Escílax, eventualmente actualizada a la fecha de recopilación.

Forma un conjunto unitario y coherente, a modo de manual náutico que presenta la circunnavegación (eso es lo que significa literalmente Περίπλους, Periplo), en el sentido de las agujas del reloj, del Mar Mediterráneo desde el lado ibero de las Columnas de Hércules, hasta el Mar Negro y vuelta por la costa asiática y africana, llegando de nuevo a las Columnas de Hércules y más allá, siguiendo por la costa occidental de África. Este último tramo tiene claramente sus fuentes en un periplo anterior, el Periplo de Hannón el Navegante. El texto informa de los pueblos ribereños, las ciudades costeras, puertos, desembocaduras de ríos, cabos y otros accidentes geográficos, los lugares donde hacer aguadas y aprovisionarse así de agua dulce, además del número de jornadas de navegación, que informan sobre la navegación costera, además de las actividades comerciales que se realizan entre algunos pueblos ribereños.

Los dos primeros párrafos de la obra tratan de las costas de Iberia, con referencias a Gadir y Emporion; el tercero y cuarto, las costas francesas y ligures actuales. En el quinto se llega hasta Roma, y el sexto y séptimo describen Córcega y Cerdeña, con sus distancias (en jornadas de viaje) entre sí y con la Península Italiana y África. Después resume la navegación por las costas de Europa hasta la tierra de los sármatas, con el límite con Asia en el río Tanais, en el Ponto Euxino. El Pseudo-Escílax señala que los mayores ríos de Europa son el Tanais, el Danubio y el Ródano.

Posteriormente describe las costas de Asia: desde las tierras de las Amazonas lindantes con los sármatas, pasando por Cólquide, Paflagonia, Bitinia, Misia, Frigia, Tróade, Eolia, Lesbos, Lidia, Caria, Licia, Panfilia, Cilicia, Chipre, Siria y Fenicia, Arabia (por Palestina) y Egipto, hasta la boca más occidental del río Nilo, la frontera con los libios, ya en África.

A continuación describe el norte de África, con Cartago y el lado africano de las Columnas de Hércules, y da noticias de la tierra de más allá, dejando “Libia a babor“, hasta 12 días de viaje. El autor señala que más allá el mar no es navegable, y que los pobladores de esa tierra, los etíopes, comercian con los fenicios regularmente, y que habitan esa tierra de ahí hasta Egipto.

Casi terminando el libro, indica las distancias entre las islas del Egeo en un par de itinerarios muy concurridos de Europa hacia Asia: uno interior, desde Calcis en Eubea hasta Mícala, frente a Samos pasando por Andros, Tinos, Miconos e Icaria; y otro exterior, desde el Cabo Malea en el Peloponeso hasta la costa asiática frente a Rodas, pasando por Citera, Aigila, Creta y Karpatos.

Para terminar hay clasificación de las veinte islas más grandes del Mar Mediterráneo. Como nota, indicar que no se describen las Baleares (Pitiusas y Gimnesias en aquella época).

En España ha sido publicado con traducción a cargo de Luis A. García Moreno y F. Javier Gómez Espelosín en la obra Relatos de viajes en la literatura griega antigua, de Alianza Editorial, Madrid 1996.

El barco de Rod Heikell se llama Skylax (Escílax en inglés) en honor a este personaje.

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